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肝癌指標甲胎蛋白:在病徵出現前發現早期肝癌

你可能聽過肝癌的病徵,例如腹部疼痛、腹水導致肚子漲大、面部泛黃、尿液變成啡色等等,然而,通常出現這些病徵,肝癌已經到了晚期。所以,我們需要在看似「無病無痛」時篩查肝癌,盡早發現。而抽血檢驗「甲胎蛋白指數」,是目前第一線的肝癌指標。

甲胎蛋白是甚麼?為甚麼會甲胎蛋白過高?

顧名思義,甲胎蛋白和「胎」有關。它是一種胎兒時期生產的蛋白質,但出生後,製造該蛋白的基因便會大致停止運作,只有少量甲胎蛋白在肝臟製造。所以正常情況下,血液中的甲胎蛋白指數應該是很低的,除非身體發生以下狀況:

  • 癌症。
    癌症的定義是一些不正常細胞在不斷生長,而這些癌細胞又再次生產甲胎蛋白。其中以肝癌最顯著,其他如生殖細胞瘤(Germ cell tumor) 、淋巴瘤、腎癌也可能導致甲胎蛋白上升。
  • 肝炎或肝硬化。
    甲胎蛋白儲存在肝臟,當肝臟受破壞,儲存在內的甲胎蛋白會流到血液,但度數通常不比癌症高。
  • 懷孕。
    甲胎蛋白由胎兒肝細胞及卵黄囊製造,母嬰相連,懷孕其間,孕婦的甲胎蛋白指數也會上升。
  • 先天或遺傳。
    有少數人士就是天生甲胎蛋白比較高,在反覆檢查和觀察下,如果指數維持平穩就代表可能是這狀況,並無害處。

其中,由於肝癌隱性高又致命,而測量甲胎蛋白可以發現早期肝癌,準確度約六七成左右,因此是重要的肝癌指標。

甲胎蛋白指數過高!怎麼辦?

發現甲胎蛋白過高,首先要調查是否肝癌所致,由於癌症擴散很快,我們會盡早檢查,按照個別身體情況[1],安排超聲波、有顯影劑的電腦掃瞄或磁力共振掃瞄腹部,看看肝臟有沒有腫瘤。若果不是肝癌,再逐步檢查其他可能原因。

另一方面,也有些人士發現甲胎蛋白過高,但在一連串的跟進檢查後,均沒發現肝癌、肝炎或其他疾病。這樣,我們會判斷他甲胎蛋白過高是先天或遺傳的,並不反映患病,而甲胎蛋白過高本身沒有害處,不用擔心。

甲胎蛋白指數好像不太準確,為甚麼是篩查肝癌的重要指標?

之前提到,憑甲胎蛋白檢查肝癌,準確度約六七成,換言之,有三四成肝癌患者的甲胎蛋白指數正常。你可能會問:似乎它並不是十分準確,為何會是重要的肝癌指標?

篩查肝癌,意思是定期檢查沒病沒痛,但有患病風險的人士,幫助他們及早發現癌症。基於要篩查的人數眾多,故需要技術上和經濟上容易普及的檢查。醫學界正研究其他找出早期肝癌的檢查,例如檢驗L3型甲胎蛋白、PIVKA-II(protein induced by vitamin K absence-II)、DCP(des-γ-carboxyprothrombin)等會被癌症激發的蛋白質,或者檢驗癌症基因。然而,它們有的技術尚欠成熟,有的雖然稍為準確,但所費高昂,所以我們仍以甲胎蛋白為第一線的肝癌指標。而肝癌篩查也同時包括超聲波掃瞄,兩者配合,就能較準確地發現肝癌了。

注釋:
[1] 例如腎功能較差,則不宜顯影劑電腦掃瞄。

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